Nuestras gentes-Ángeles Alvariño, una avanzada y prestigiosa científica

Oceanógrafa de profesión, Ángeles Alvariño González nació en Serantes (Ferrol) el 3 de octubre de 1916 (falleció el 29 de mayo de 2005). Era hija del doctor Antonio Alvariño Grimaldos y de María del Carmen González Díaz-Saavedra. Desde pequeña, con solo tres años leía y  a la vez aprendía solfeo y piano. Le encantaban los libros de historia natural,se caracterizó por tener una gran inquietud intelectual y demostró una habilidad especial y gusto por la lectura.

Hasta 1931 estudió en diversos centros educativos de Ferrol, para después cursar el Bachillerato Universitario en Ciencias y Letras en la Universidad de Santiago de Compostela, que terminó en 1933 con las disertaciones: Insectos Sociales y Las mujeres en el Quijote.

Aunque en 1934 comienza sus estudios de Ciencias Naturales en la Universidad de Madrid, estos se ven interrumpidos por el cierre de las aulas, motivado por la Guerra Civil. En ese período Alvariño decide mejorar sus conocimientos de francés e iniciarse en el aprendizaje del inglés, lengua que constituirá una valiosa herramienta de trabajo en su futura aventura americana en los Estados Unidos.

En 1940 se casa con Eugenio Leira Manso, capitán de la Marina de Guerra Española y Caballero de la Real y Militar Orden de San Hermenegildo, y dos años más tarde nace su hija, María de los Ángeles Leira Alvariño, conocida arquitecta y urbanista radicada en los EE UU.

Una vez abierta la universidad, Ánxeles continúa con sus estudios y en 1941 realiza un Máster en Ciencias Naturales con Pundonores en la Universidad de Madrid. De 1941 a 1948 imparte clases como profesora de Biología, Zoología, Botánica y Geología, en colegios universitarios en Ferrol.

En 1951 obtiene el Certificado de Doctorado en Psicología Experimental, Química Analítica y Ecología Vegetal en la Universidad de Madrid. Entre 1950 y 1957 es destinada como bióloga marino-oceanógrafo en el Instituto Español de Oceanografía (laboratorio oceanográfico de Vigo).

En los años 1953 y 1954 recibe una bolsa del British Council para realizar investigaciones sobre zooplancton en el Laboratorio de Plymouth, Inglaterra, bajo la dirección de Frederick S Russell y Peter. C. Corbim. Ánxeles Alvariño fue la primera mujer a bordo de un barco británico de investigación en calidad de científica. Participó en varias expediciones y cruceros científicos en el Atlántico y Pacífico, a bordo de buques oceanográficos de Inglaterra, Estados Unidos, España y Méjico.

Durante el período 1956-1957, Ángeles recibe una subvención de la Comisión Fulbrigth para realizar investigaciones científicas sobre zooplancton en la Woods Hole Oceanographic Institution (http://www.whoi.edu/), de Massachusetts. En los años siguientes sigue recibiendo subvenciones de instituciones como la Marine Life Research, la Oficina Naval de Investigaciones de los Estados Unidos y la National Science Foundation. En el año 1967 se doctora en Ciencias por la Universidad de Madrid con la tesis: Los Quetognatos del Atlántico. Distribución y Notas Esenciales de Sistemática.

Esta científica gallega continúa subiendo escalones en su carrera profesional, es requerida por el Scripps Institution of Oceanography (1958-1969), (La Jolla, California) (http://sio.ucsd.edu/) para efectuar investigaciones sobre plancton, corrientes y dinámica oceánica. En enero de 1970 obtiene el cargo de Bióloga Investigadora en el reconocido Southwest Fisheries Science Center (NOAA), (http://swfsc.noaa.gov/), para efectuar estudios sobre la albacora y otros pescados, así como sobre el plancton y sus relaciones con la dinámica oceánica, las pesqueras y el efecto de los depredadores del plancton en la supervivencia de las larvas de pescados.

Ángeles pasa a ser una mujer precursora en la investigación oceanográfica española y destacada científica internacional, llegó a descubrir 22 especies nuevas de organismos marinos, los indicadores planctónicos para corrientes oceánicas y para la pesca. 

Los trabajos científicos originales publicados por Ánxeles alcanzan el centenar. Revistas como Pacific Science, Bulletin Scripps Institution y Calcofi Atlas y el Boletín del Instituto Español de Oceanografía albergaron sus artículos.

Desde 1976 Ángeles posee numerosos nombramientos académicos en diversas universidades, como a University of San Diego, a San Diego State University, el Instituto Politécnico Nacional de Méjico, la Universidad Federal de Paraná y la Universidad Nacional Autónoma de Méjico.

A partir de 1993 se retira como científico emérito, status alcanzado ya en 1987, y sigue publicando los resultados de sus investigaciones. Su obra más destacada de esta época es el estudio sobre la expedición de Malaspina, patrocinado por la Xunta de Galicia. Fue su manera de combatir la propaganda dada a Cook como la primera expedición científica.

Desde Galicia y en reconocimiento a su importante trayectoria profesional, Ánxeles Alvariño fue distinguida con la Medalla de plata de Galicia en el año 1993. La Real Academia Galega de Ciencias ha rendido homenaje a su figura en el Día de la Ciencia en Galicia, que se celebra el 1 de junio. Asimismo, después de que la Universidad de A Coruña le había dedicado la Semana de las Ciencias en 2005, el Ayuntamiento de Ferrol le rindió un homenaje póstumo en el Campus de Esteiro, donde se descubrió una placa conmemorativa en honor a una de las mujeres más destacadas en el mundo de la ciencia.

A su fallecimiento en San Diego (California), el 29 de mayo de 2005, dejó terminado otro manuscrito sobre las aves y animales marinos encontrados en la expedición Malaspina y luego estudiados por ella.

En febrero de 2012, en el Astillero de Armon Vigo, fue botado el buque oceanográfico Ángeles Alvariño amadrinado por su hija. El barco entró en servicio en julio de ese año y está dotado de una avanzada tecnología para la investigación. Es uno de los buques oceanográficos más avanzados de la flota científica española.

(Fuentes- Consello Cultura Galega-Aquae))

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